Normaal is er op een computer slechts één besturingssysteem aanwezig,
zoals Windows, Linux of Mac OS X.
Er kunnen meerdere besturingssystemen op een computer geïnstalleerd worden,
maar dan kan er maar één besturingssysteem tegelijkertijd opgestart worden.

Er zijn echter verschillende softwareoplossingen beschikbaar waarbinnen
een tweede besturingssysteem opgestart kan worden.
Het besturingssysteem dat binnen zo'n programma draait kan niet zomaar
gebruikmaken van bijvoorbeeld de harde schijf of het toetsenbord, want dat is
al in gebruik door het hoofdbesturingssysteem.
Maar het programma spiegelt als het ware een denkbeeldige (virtuele) computer voor,
met een virtuele harde schijf en een virtueel toetsenbord etc.
Omdat zo'n programma zich voordoet als een virtuele computer, heet de methode 'virtualisatie'.
Het is mogelijk om meerdere virtuele computers te maken en zo meerdere
gastbesturingssystemen tegelijkertijd te laten werken.